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从天上到人间:敦煌艺术中的弥勒信仰
敦煌研究院 丨 胡同庆 丨 2014-6-5    访问量:  

在敦煌石窟艺术中,关于弥勒信仰的造像和壁画很多。仅就经变画而言,便保存有《弥勒经变》多达98幅,同时还有大量的弥勒菩萨或弥勒佛塑像。这些壁画和造像,反映了自北朝至唐五代宋时期敦煌地区的弥勒信仰情况。

约在公元二三世纪,印度和中亚地区已出现弥勒菩萨和弥勒佛的造像。随着佛教东渐,弥勒造像传入中国,到四五世纪,弥勒造像十分盛行。敦煌地处丝路咽喉,佛教传入首当其冲,弥勒造像自然滞形于此,在北凉、北魏、北周等洞窟中所塑甚多。这与北朝盛行坐禅、求弥勒决疑的风尚有很大关系。

按照禅经的规定,禅僧坐禅时也要观弥勒像。据《禅秘要法经》卷下记载:“佛告阿难,若有四众,修系念法……命终之时,必定得生兜率陀天……于未来世,值遇弥勒,龙华初会,必先闻法,得证解脱。”另外据佛经说,如果禅僧修行多年,入不了“定”,就必须请弥勒决疑。如《付法藏因缘经》卷6云:“尔时罗汉即入三昧,深谛思惟,不能解了,便以神力,分身飞往兜率陀天,至弥勒所,具宣上事,请决所疑。”

图1 北凉第275窟内景

莫高窟北凉第275窟西壁的主尊以及南北壁阙形龛内的交脚弥勒菩萨像,便可能与禅僧观像和请弥勒决疑有关。    

图2 北凉第275窟西壁   

北凉第275窟是莫高窟最早开凿的三个洞窟之一,窟形独特,是一个长方形盝顶形窟,窟顶南北两侧的人字披形上浮塑脊枋和椽子,似乎受到中国汉墓的影响(图1)。墓室是安葬死人的地方,同时也意味着一个人可能将从这里获得新生。许多墓室中所绘的升天图便表现了人们企望死者再生的想法。第275窟形似墓室,正好与佛经中所说的“命终之时,必定得生兜率陀天”吻合。西壁所塑的交脚弥勒菩萨像,高3.40米,在高不足4米、宽约3.50米、纵深约6米的空间中,显得庞大威严,这身交脚弥勒菩萨像可能就是供禅僧观像所用(图2)。南、北两壁上部各塑两身弥勒菩萨在阙形龛内,“阙”是中国古代宫殿前的一种建筑物,人们常常将“阙”与帝王所居住的宫殿联系在一起,因此将弥勒菩萨塑造在阙形龛内,借此表示兜率天宫。后人有诗云:“不知天上宫阙,今夕是何年?”反映出在中国诗人的心目中,天宫与阙是联在一起的。小龛内的弥勒菩萨虽然不是洞窟的主尊,但仍刻塑得细腻生动,如该窟南壁上部东侧阙形龛内的交脚弥勒菩萨,头戴三珠宝冠,肩披长巾,腰束短裙,双手置于胸前,似正为惑者“决疑”解难(图3)。

图3 北凉第275窟南壁东侧阙形龛

莫高窟北朝时期的第251、254、257、259、260、435、437窟等洞窟中的阙形龛内,都塑有交脚弥勒菩萨像,反映了当时社会的弥勒信仰。

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